dimanche 5 février 2023
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L’Américain Jerry Lee Lewis, légende du rock’n’roll, est mort à 87 ans

L’un des derniers grands pionniers du rock ‘n’ roll, le musicien américain Jerry Lee Lewis, est mort à l’âge de 87 ans. Surnommé le « Killer », l’auteur de Great Balls of Fire, réputé pour sa forte présence sur scène et son style dynamique au piano, s’est éteint dans sa maison de Desoto County, dans le Mississipi, a précisé son porte-parole dans un communiqué.

Né le 29 septembre 1935 dans une famille pauvre à Ferriday, en Louisiane, il découvre le piano à 9 ans et ses parents hypothèquent la ferme familiale pour payer son instrument.

L’instrument se jouait aussi bien à l’église que dans les bars du quartier noir de sa ville natale. Malgré la ségrégation, Jerry Lee Lewis s’initie au Blues. Il développe un style bien à lui mélange de Boogie-Woogie, de gospel, de country et de R&B.

En 1956, il part pour Memphis, dans le Tennessee, « la Mecque » de la nouvelle musique américaine, et est l’un des premiers à signer avec le célèbre label Sun Records. Sa rencontre, cette même année, avec Elvis Presley, Johnny Cash et Carl Perkins accouche d’une séance d’enregistrement mythique connue sous le nom de « Million Dollar Quartet » (« Le quatuor à un million de dollars »).

En 1957, son premier titre, Whole lotta shakin’ goin’ on, porte déjà la marque de son style échevelé.

« Jerry Lee Lewis est le rock’n’roll »

À la fois ami et rival du King Elvis Presley lui-même, Jerry Lee Lewis avait influencé toute une génération de musiciens, comme Bruce Springsteen qui disait à son propos en 1995 : « Il ne joue pas du rock’n’roll, il est le rock’n’roll. »

Alors que le rock est encore balbutiant, la foule se presse pour le voir marteler férocement le clavier de ses doigts, coudes ou pieds, ses cheveux se balançant furieusement sur le rythme effréné tandis qu’il envoie valser son tabouret dans un pas de danse sauvage.

Great Balls of Fire sur un piano en feu

Quelques mois plus tard, Great Balls of Fire, qui sera aussi le titre d’un docu-drama sur sa vie en 1989, le propulse dans le top des ventes et fait de lui l’une des vedettes les plus adulées du moment.

Un homme qui a côtoyé  drames et scandales

Il était aussi fameux pour ses tubes que pour les drames et scandales qui ont jalonné son existence.

Jerry Lee Lewis épouse Myra Gale Brown en décembre 1957. Un scandale éclate quand la presse découvre que sa troisième épouse est sa cousine germaine, âgée de 13 ans. Les radios américaines décident de boycotter le chanteur, qui connaît une disgrâce pendant quelques années avant de refaire surface en abandonnant le rock pour la musique country.

Fantasque et parfois violent, l’alcool, les drogues et sa passion pour les armes lui ont valu de sérieux ennuis de santé et autant de démêlés avec la police. Mais la légende ne faiblit pas, au contraire. Il renaît artistiquement au cours des années 1970, 1980 et 1990. Il fait partie des premiers musiciens intronisés au « Rock and Roll Hall of Fame » (musée et panthéon du rock, à Cleveland, Ohio), à sa création en 1986 et son dernier album date de 2006.

Il a passé une partie de ses dernières années dans son ranch de Nesbit (Mississippi), avec sa septième épouse, et montait encore sur scène début 2019. Mais, à la suite d’un AVC mineur en mai de cette année, il avait annulé des concerts.

M. B.